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“天外来客”真有?

2018-11-9 10:49:51 来源:新华社

        2017年,浩瀚宇宙中一个神秘天体闯入太阳系后,以每小时31.5万公里的高速飞离,朝着飞马座方向而去。这个被命名为“奥陌陌”的神秘天体令无数天文学家和科学迷好奇,它到底是何方来客?与地球、与整个太阳系有何联系?

 

  由美国哈佛大学天文系主任亚伯拉罕·勒布教授率领的研究团队推测:这个细长型、深红色的天体,可能是外星文明发射的探测器。这篇论文将发表在即将出版的美国《天体物理学杂志通讯》上。

 

“奥陌陌”星在到达近日点后,又同弹弓般转向另一个方向


 

 

  动力不明

 

  “该天体的长度是其宽度的10倍,每小时31.5万公里的速度使它足以挣脱太阳引力,并从太阳系中脱离。”勒布7日接受新华社记者专访时说。

 

  这可谓一语惊人,但勒布的学术身份和地位无可置疑:哈佛大学教授,天文系主任,黑洞计划的创始主任,也是哈佛-史密森天体物理学中心理论和计算研究所主任。他曾发表700多篇论文,主要研究领域是黑洞、宇宙的未来、外星生命和最初的恒星等。

 

  “奥陌陌”星于2017年10月首次被望远镜观测到。这块外星岩石长约400米,而宽只有约40米。“奥陌陌”星在夏威夷语中的意思是“远方的信使”或“侦察员”。去年10月19日,夏威夷大学首先发现了这个天体并为其命名。作为人类首次观测到的太阳系外“访客”,“奥陌陌”迅速引发天文学界关注。研究人员通过追踪其活动、计算速度、分析其材料组成等猜测,这个天体有可能是小行星或彗星,但没有达成一致看法。

 

  勒布团队成员之一、报告作者之一、哈佛大学天体物理学家什穆埃尔·比亚利6日在电子邮件中对法新社记者说:“目前存在一种无法解释的现象,即‘奥陌陌’星的过度加速,我们证明这或许是来自太阳的辐射压力造成的。”他说:“然而,这要求物体有一个非常大的表面,而且非常薄,这在自然界中是没有遇到过的。”

 

  勒布对新华社记者说,自从被观测到后,“奥陌陌”显示出很多不同寻常的特征,是人类此前从未观测到的一类天体。比如,其形状比太阳系中所有已知的小行星或彗星更长、更扁;数据还显示,这个天体的行进路线偏离了由太阳引力决定的运动轨迹,说明它有动力来源。

 

  科幻概念

 

  那么,它的动力到底从哪里来?一些研究人员推断这个天体是一颗彗星。如果它是彗星的话,当靠近太阳时,构成彗核的水冰等物质会受热而喷发,确实可以获得大量推动力。但是彗星物质喷发会形成长长的“彗尾”,“奥陌陌”却没有。

 

  也有研究提出,“奥陌陌”可能是一颗小行星。但小行星飞进太阳系时,应该受到太阳等星体的引力作用而减速,而“奥陌陌”却是飞进太阳系后又加速飞离,速度比小行星受太阳系内天体引力作用而计算出的值更快。

 

  正是基于上述计算和“排除法”,勒布的研究团队推测,这个闯入太阳系的神秘天体可能是“由外星文明特意向地球附近发射的、完全可操作的探测器”。它可能是一艘漂浮在星际空间中的“光帆”飞船,可以吸收太阳辐射而获得前进动力,这可以解释它飞过太阳系时突然加速的现象。

 

  事实上,“光帆”并非只是科幻概念,今年去世的英国著名物理学家斯蒂芬·霍金生前曾有计划,与投资人开发一种“光帆”飞船。霍金设想飞船速度能达到光速的五分之一,可以飞往半人马座阿尔法星附近。

 

  频遭质疑

 

  勒布团队关于外星力量在起作用的观点迅速引起了轰动。天文学界众多研究人员并不买账,他们认为这一推测过于惊人,缺乏更令人信服的证据。

 

  很多学者指出,“奥陌陌”的光谱观测数据更接近小行星或彗星。英国贝尔法斯特女王大学的天体物理学家艾伦·菲茨西蒙斯就表示:“像大多数科学家一样,我也希望有确凿证据证明外星生命的存在,但事实并非如此。”他对法新社记者说:“已经得到证明的是,它的观测特征与从另一个星系喷射出的类似彗星的天体是一致的。”他还说:“他们这项研究中的一些论点是基于存在很大不确定性的数字。”

 

  报道称,美国北卡罗来纳州著名天体物理学家凯蒂·麦克也对关于外星人的大肆炒作提出了异议。她在“推特”网站上写道:“你必须明白的是,科学家们非常乐意发表古怪的想法,哪怕它不出错的可能性只有一丁点儿。”她还说:“而在每一种可能性被研究数十遍之前,就连作者自己可能都不相信。”

 

  也有学者指出,“奥陌陌”似乎是在翻跟头飞行,而不像是飞船在平稳飞行。

 

  谜团难解

 

  对此勒布回应说,由于“奥陌陌”被星际尘埃覆盖,掩盖了真正的光谱特征,观测起来类似小行星或彗星。关键问题仍然是它的动力来源,目前的确没有更多的观测结果来对其进行定性,也没有能解释的权威论证。

 

  他表示,研究团队下一步将继续观测研究类似“奥陌陌”的星际天体,希望能找到更多确凿的证据。

 

  “研究这些‘天外来客’,就像我和女儿在海滩上的经历。每个贝壳都不一样,每个天体也不尽相同。也许只有非常微小的一部分星际天体可能来自外星文明。因此,我们需要研究所有从星际空间进入太阳系的物体,找寻更多信息来判断‘奥陌陌’以及其他神秘天体的真实身份。”勒布说。

 

  此前,勒布对美国全国广播公司新闻组记者说,人类可能永远无法对这个神秘物体有更多的了解,因为它已经走远,而且不会再回来。报道援引勒布的话说:“如果没有更多的数据,就无法猜测‘奥陌陌’星的目的是什么。”

 

  报道称,勒布团队的论文已经获准发表在美国《天体物理学杂志通讯》上,并将于11月12日与读者见面。

 

  新闻背景

 

  用激光联系外星人?真有科学家这么想
  

 

  美国麻省理工学院研究人员近日在美国《天体物理学杂志》上发表论文,提出用激光发射信号,同2万光年内可能存在的外星人取得联系。这个设想类似中国科幻小说《三体》中描述的“红岸工程”。

 

  麻省理工学院詹姆斯·克拉克等人在论文中提到,使用1兆瓦到2兆瓦的高能激光,通过30米到45米口径的望远镜发射向太空,所产生的红外辐射足以在太阳向宇宙散发的辐射中显示出来,被2万光年内可能存在的外星人探测到。如果有外星天文学家恰好对人类所在方向进行观测,他们可以收到这种激光信号,然后可以利用激光脉冲以类似莫尔斯电码的形式发送信息。

 

  克拉克说,如果与相距不远的系外文明取得联系,比如距地球只有4光年的比邻星相关星系中存在外星人的话,用激光发射的信息只需数年即可到达。这种信息传输的速率可为每秒数百比特。

 

  研究人员认为这种设想在现有技术能力下可实现。比如1兆瓦到2兆瓦的激光强度与美国军方设计用于击毁弹道导弹的高能激光相当;30米口径的光学望远镜也可以实现,欧洲南方天文台等机构正在智利兴建的“极大望远镜”主镜口径达39米。

 

  但克拉克也承认这个设想还可能存在一些问题。比如地球表面有人直接看向高能激光束的话,视力会受损害,在太空中恰好经过激光束的航天器上的相机也可能会被损害。因此他提出将来可以在月球背面兴建这种设施,那里没有人居住,也少有航天器飞过月球背面。本版稿件综合新华社电